As vezes colocamos uma tag de link <a> em um site, mas apenas por motivos de semântica, porque quando clicamos nesse link não queremos abrir uma nova página, queremos abrir uma janela modal por exemplo, um pop-up ou realizar algum efeito, animação e etc.

Porém uma tag de link <a> sempre será uma tag de link que ao ser clicada por padrão irá tentar abrir um novo endereço ou âncora.

Para evitar que isso aconteça nós usamos o método preventDefault, que como o nome já dá ideia previne o comportamento default do objeto, ou seja cancela o comportamento que os elementos geralmente tem na página, então se o comportamento padrão de um link é abrir um site, nós vamos cancelar isso.

Exemplo de função ao clicar em um checkbox usando jquery:

Repare naquela letra ‘e’ dentro de function, isso é um parâmetro do método, coisa que será explicado em um post futuro, mas por enquanto o importante é entender que aquela letra ‘e’ representa o evento ocorrido, nesse caso o evento é de clique do mouse, esse parâmetro tem um método que é o preventDefault(), então se colocarmos e.preventDefault() chamaremos esse método.

Exemplo AQUI.